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Los planes de Elon Musk para cápsulas magnéticamente levitadas están de vuelta en las noticias después de que Corea del Sur firmó un acuerdo para desarrollar un banco de pruebas Hyperloop a gran escala, con la intención de construir un sistema para cerrar el país en 20 minutos.

Eslovaquia, Abu Dhabi, la República Checa, Francia, Suecia e Indonesia también están interesados ​​en construir su propio Hyperloops.

Las cápsulas de Hyperloop serán más rápidas que los trenes, más seguras que los automóviles y mucho menos dañinas para el medio ambiente que las aeronaves. Pero ¿está construyendo un nuevo “quinto modo” de transporte (después de aviones, trenes, automóviles y barcos), con su propia infraestructura única, la solución más sostenible para nuestros problemas de transporte?

“Musk siempre habla de cómo cambiar los sistemas energéticos del mundo tanto como sus sistemas de transporte”, dijo Bent Flyvbjerg, economista especializado en mega proyectos en la Saïd Business School de la Universidad de Oxford. “El Hyperloop encaja bien en ese aspecto, trasladando el transporte del carbono a las energías renovables”.

Aunque Hyperloop sigue siendo casi totalmente teórico, aparte de unos cuantos experimentos a pequeña escala, los académicos han estado recorriendo los números desde que Musk lo propuso por primera vez en 2013, cuando ofreció la tecnología libre para que cualquiera la usara.

Más rápido, más barato, más limpio

A principios de este año, los científicos del Centro de Investigación Glenn de la NASA en Ohio examinaron el concepto Hyperloop desde una perspectiva técnica y de costos. Llegaron a la conclusión de que “las estimaciones del consumo de energía, el rendimiento de los pasajeros y los análisis de las misiones apoyan a Hyperloop como una alternativa más rápida y barata a los vuelos de corta distancia (de 250 a 500 millas)”.

Sin embargo, los beneficios de Hyperloop realmente surgen cuando se consideran sus beneficios ambientales. Un análisis de factibilidad realizado por el Departamento de Transporte de los Estados Unidos (DOT, por sus siglas en inglés) estima que las rutas de Hyperloop podrían ser hasta seis veces más eficientes desde el punto de vista energético que las rutas aéreas cortas y tres veces más rápidas que el sistema ferroviario de alta velocidad más rápido del mundo.

Según los investigadores de la Universidad Helmut Schmidt de Hamburgo, las copas altas también serían más respetuosas con el medio ambiente que los vehículos de carretera. El año pasado, calcularon los efectos sobre el tráfico rodado de la construcción de un Hyperloop de 300km en el norte de Alemania dedicado a la carga. Cuantificaron el impacto de la eliminación de miles de camiones de la carretera, incluyendo la reducción de la contaminación atmosférica y sonora, las emisiones de gases de efecto invernadero, la congestión y los accidentes de tráfico.

A pesar de que un Hyperloop en la nube de Alemania no podría funcionar sólo con energía solar, podría evitar la emisión de hasta 140,000 toneladas de dióxido de carbono cada año, según el estudio, así como hasta el 0,2% de toda la producción alemana de contaminantes atmosféricos como Metano, óxidos nitrosos y polvo. En general, el Hyperloop podría producir hasta 900 millones de euros de valor en reducción de la contaminación, accidentes y congestión cada año, lo que equivale a un tercio de su inversión inicial estimada en 2,700 millones de euros.

¿Demasiados bombo?

Sin embargo, otros piensan que las estimaciones de Musk para construir un sistema Hyperloop son, como su confianza en una “aprobación verbal” para una ruta entre Nueva York y Washington DC, desesperadamente ingenua.

Musk puso una etiqueta de precio de alrededor de US$17 millones por milla en un Hyperloop en California. Pero cuando Nicolas McLean, un ingeniero de la Universidad de Queensland, analizó el costo de construir un Hyperloop similar a lo largo de la costa oriental de Australia, concluyó: “el costo del sistema general fue aproximadamente 10 veces mayor que la predicción inicial de Musk … que se basó en Tecnología no desarrollada o inmadura “.

Un análisis de factibilidad realizado por DOT el año pasado fue similarmente escéptico: “Las estimaciones de costos para un sistema terrestre Hyperloop pueden parecer más bajas que otras modalidades, pero como la tecnología aún es conceptual y en pruebas muy iniciales, existe incertidumbre tanto en la infraestructura subyacente necesaria Para operar un sistema y el costo para construirlo “.

Flyvbjerg cree que Musk podría reducir los costos al ubicar las estaciones de Hyperloop debajo de la base de datos de Hyperloop, lo que podría ser ignorar el factor Musk, piensa Flyvbjerg: “Sabemos que Musk es muy consciente de los costos, y ya ha demostrado ser capaz de conseguir buenos ingenieros para trabajar para él. Aeropuertos y mejorando las tecnologías de tunelización”.

Musk lanzó recientemente The Boring Company, una empresa que tiene como objetivo reducir el costo y aumentar la velocidad de los túneles de construcción por un factor de 10. Las máquinas de taladrado de túnel son sólo algunas décadas de edad, y todavía son muy a medida, lento y caro, “Dice Flyvbjerg. “Musk necesita demostrar que hay otra manera de hacer las cosas que es rápida, barata y modular.”

“Ninguna de estas palabras es sinónimo de proyectos de transporte público, que a menudo toman décadas y miles de millones de dólares de los contribuyentes para darse cuenta. “Nadie ha sido capaz de entregar este tipo de infraestructura de una manera que sea rentable, por lo que siempre se necesitan subsidios”, dice Flyvbjerg.

Eso podría jugar a las fuerzas de Musk. En 2015, el LA Times calculó que las compañías de cohetes, coches eléctricos y energía solar de Musk se habían beneficiado de casi US $ 5,000 millones en fondos del gobierno

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